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为什么神经科技将成为21世纪的淘金热潮

来源:火石创造 2018-06-11 12:27

 

 

如今,看起来并不是只有领先的科学家和行业专家们在试图重新连接到人脑。近年来,神经科技的发展引起了医学界以外的企业和个人的广泛兴趣。目前,行业的进步正在向人类和企业提供无穷尽的新机会,这将不仅仅有利于提升我们的健康,更有可能帮助我们超越人类的极限。

神经科技正在迅速发展。2015年,美国神经刺激设备的市场规模为20亿美元,Grand View Research预测到2023年这一数字将超过120亿美元。虽然神经科技的主要目标在于治疗和消除神经退行性疾病,但是它也将有能力帮助人类解读大脑复杂的运作机制,这一过程也将引起一阵淘金热。

老龄化的困境

不可否认的是,神经科技因为600余种神经系统疾病的存在而将在全球范围内拥有巨大的潜在市场。Roger Dooley的统计数据称,全球有四分之一的人患有与脑相关的疾病,并且随着老龄化进程的加剧,这一比例还将进一步上升。世界经济论坛甚至估计,超过80岁的人群中将有三分之一会由于老年痴呆症而失能,并且指出未来神经科技的研究和发展将是非常迫切的需求。

尽管这些疾病非常盛行,但是目前对其临床治疗实践仍然具有挑战性。我对这些患者(包括帕金森病患者)的研究发现,尽管60岁以上患有神经系统疾病轻度症状的患者人数众多,但是由于初诊医生为他们检查的时间很短,因此大部分患者不会接受全面的神经检查。事实上,大多数患者只有在发生车祸或者导致骨头断裂的重大坠落事故时才会被诊断出来。

这一问题也远远不是诊断那么简单了,患者在被诊断出来之后,其治疗和转诊过程也会充满失误和障碍。目前已有的药物带有一系列的副作用,对患者的生活质量会造成重大影响。例如,我的研究发现大多数65岁以上的患者每天需要服用七种药物。

这些发现可悲地表明,由于诊断的延误、可选择治疗手段的缺乏和令人不快的药物治疗,我们目前对神经疾病的管理严重不足。然而,研究结果也指出,神经科技市场的发展已经成熟,并为解决目前我们的社会所面临的一些重大健康问题提供了潜力。

神经科技不再只存在于未来

神经科技并不只是有空有巨大的市场存在,更是有着技术发展在切实推动。过去十年一直是神经科学发展的黄金时代。技术突破已经转化为针对脑部疾病患者的可扩展的诊断和治疗解决方案,并且毫无疑问的是随着神经科技成果的不断产出,将会有更多的资金和研究投入其中。

在2014年巴西世界杯上,观众们见证了一名截瘫男子在外骨骼支撑他再次行走的情况下揭开了开幕式的序幕。美国国家科学基金会的Miguel Nicolelis博士和其“Walk Again”项目所制造的外骨骼使用计算机算法来解析用户的大脑活动,并为外骨骼提供动力。

此外,在今年年初,科学家们在治愈阿尔茨海默症的道路上更进了一步,他们推出了一款“脑起搏器”,成功地缓解了病症。该装置装入颅骨,用两根细电线插入大脑额叶,这些导线将提供有助于刺激大脑部位的电流。

虽然我们仍然处在神经科技的早期阶段,但最近的这些进展已经显示出了巨大的希望,暗示了该技术不论是对于用户还是技术的开发者都将有着光明的未来。

非医疗领域公司的入局

据The Verge报道,神经科技在科学领域的早期成就也吸引了埃隆马斯克(Elon Musk),脸书(Facebook)甚至是美国军方的兴趣。2017年,脸书和马斯克的新公司Neuralink已经开始开发高级处理和机器学习平台,以促成一个无缝衔接的脑机接口。该接口已经展示了非常丰富的证据来证明它不仅可以用于治疗疾病,而且可以用于增强或提升人体机能。据Gizmodo报道,脸书声称,在不久的未来,这种接口将可以令人类能够通过思维直接把语句从大脑传输到电脑上。

但是马斯克和马克扎克伯格(Mark Zuckerberg)并不是有影响力的人中唯一想要进入我们脑海的。Google Ventures在母公司Alphabet Inc.的支持下,自2016年以来就一直致力于生物科技、医疗技术和数字健康领域的风险投资。此外,据IEEE Spectrum报道,硅谷经验丰富的执行官Mary Lou Jepsen在离开脸书以后创办了一家脑科技初创公司Openwater,开发了一种光学成像系统,它可以提供与MRI扫描相媲美的高分辨率图像。

即使是前美国总统奥巴马也将神经科技作为优先事项,他的BRAIN计划已经拨款7000万美元给了DARPA,以启动在大脑植入物领域的研究。Gizmodo报道,DARPA的“神经工程系统设计(NESD)”计划旨在提供大脑与数字世界的链接渠道,而它仅仅是奥巴马BRAIN倡议下启动的众多计划之一。

因此,人脑与技术的融合已成为医学界内外许多人关注的热潮。这些公司和领先的数据公司们在过去18个月内已经启动或者大幅度增加了对神经科技的投资,反过来这也将鼓励其他公司这样做。如果埃隆马斯克认为神经科技将可能下一件“大事”,那么大家就放心地干吧!

随着对解决方案的需求不断增加以及不断取得的进展,神经科技革命将会有更多的资金和感兴趣者涌入。因此,说神经科技将成为21世纪的淘金热毫不为过。(生物谷Bioon.com)

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