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技术投资者押宝合成生物学

来源:生命奥秘 2015-11-13 17:36

硅谷的投机资本家们一度对合成生物学踯躇不前,而今对工程化细胞计划的投资升温。

2012年,Emily Leproust还在设法为成立Twist Bioscience公司筹款,该公司的目标就是用比当时批准的、更快捷便宜的方法合成DNA。但是,那时候许多投资者都被合成生物学的概念吓跑了。这个概念就是:一种微生物工程,可制备有用的产品,例如药品、食品成分以及各种原料。人们认为这玄乎的玩意儿不会转化成利润。忆及此,Leproust都觉得那真是一段寂寞的日子。

时过境迁。三年之后,硅谷的大亨——拥有数十亿美元处置权的技术投资者最终将逐鹿合成生物学的小天地。这源于过去一段时间内,传统生物技术开发药品表现出的高成本高风险,使得投资者们开始敬而远之,转而被他们所见到的合成生物学——市场潜力巨大、运作成本急剧下降、商业模式得到改进,及逐渐侧重于数据处理——所吸引。

加利福尼亚州旧金山Obvious Ventures投资公司的负责人Nan Li表示,合成生物学所倚仗的工具与两年前相比已鸟枪换炮,目前正步入数字化和自动化的历程。为此,Li提出了一个词“生物生命科学”(biobiotics),用以形容合成生物学的现状。他表示,他们发现,合成生物学看上去更多地像是一种数据或者软件问题,不仅能够让人理解,而且还令人兴奋。

首先,软件工具和机器人技术降低了所有处理部分的成本,其中包括增加基因“程序”,以将其嵌入某种微生物并进行实验室测试。例如,位于加利福尼亚州爱莫利维尔市(Emeryville)的合成生物学初创公司Zymergen就利用机器学习(machine learning, 为响应数据而开发的计算机算法)来引导真菌和细菌工程,以进行更高效的工业化处理。另外,公司的实验室还特别依赖机器人自动化技术,以减少人工的支付需要。

据SynBioBeta industry group(见表“投入微生物产业的资金表”)的创始人John Cumbers所言,Zymergen和Twist Bioscience公司都是世界级别的合成生物学公司,它们今年的筹款再创新高,达到了5.607亿美元。其中有2.27亿美元用于公司大范围普及CRISPR/Cas9基因编码技术。整体来看,2015年已有24家新创建的合成生物学公司筹措到了资金,而在2012年还不到6个。

目前,开发某种合成生物学产品的大部分工作都转交给了计算机和机器人完成。这意味着:随着部门的发展,投入的每一块美元都能产生更多的效益。对此,数据集合基金会(Data Collective fund)的联合经理人、同时也是投资者之一的Matt Ocko(他准备在11月4-6日参加旧金山召开的SynBioBeta industry会议并发表讲话)表示,这对已投入资金的投机资本家而言,成本降低了。

值得注意的是,新一代的合成生物学公司还拥有经验的优势。当今,许多公司的创始人都是奋力打拼过的公司成员,因为他们把眼光放在了庞大而高度控制化的工业上,其壁垒如同制药或燃料一样难以攻破。

相形之下,这些初创公司关注一些具有商机的领域,以利于他们迅速将产品带入市场。例如,特制化学品、食品、化妆品以及服装工业。同时,他们期望出现更多新的机会,以完成其它更大的目标。

Industrial Microbes公司致力于改变酵母菌的基因结构,使之能利用甲烷作为原材料,合成化学物质。它的共同创始人Derek Greenfield表示,人们已经想出了更多机智的方法,以更快地产生收益。比如,爱莫利维尔市的Bolt Threads公司通过改变酵母菌的细胞代谢通路,使之模拟蜘蛛吐丝的过程,从而制造出织物。

此外,还有公司致力于利用微生物制备出更便宜、合格率或者质量更高的橡胶、卵蛋白、犀角、香草调味料及玫瑰香提取物或咖啡。比如,利用改变了基因的微生物发酵咖啡,就能替代源自麝猫粪便的咖啡豆,从而避免在某种被视为非人道的条件下制备高端饮料。

马萨诸塞州波士顿微生物工程公司Ginkgo Bioworks的共同创始人Jason Kelly表示,从长远来看,合成生物学生意有能力做出比社交媒体网站或者云储存服务更有意义、利润更高的业绩。它正如电动汽车制造商Tesla或者航天商业公司SpaceX,能够改革富有创新能力的经济领域——甚至能够创造出新的工业。

对此,Li也表示同意,他认为,随着人们对生物学和微生物局限性的进一步了解,很有可能会创造出全新的产品类型。而他们所认为的多种局限性也能得到充分地延展和推动,毕竟,还有很多方法去实现目标。(生物谷Bioon.com)

原文检索:

Erika Check Hayden. (2015) Tech investors bet on synthetic biology. Nature, 527, 19.

文佳/编译

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