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人造细胞项目负责人:合成基因组学利大于害

来源:人民网 2010-06-09 12:21

美国生物学家克雷格·文特尔领导的一个研究小组5月20日宣布创造了世界上第一个由人造基因组控制的细胞,引起广泛关注和争议。6月7日,文特尔教授接受了本报记者书面采访。

问:有人说你们从事的是“人造生命”的研究,请简单介绍一下“人造生命”与自然界生命之间的相似点与不同点。

答:我们不说它是“人造生命”,因为它只是一个活的细胞。我的团队所创造的是一个合成细胞。我们化学合成了一个基因组,除了非常小的一点区别之外,该基因组与丝状支原体(Mycoplasma mycoides)的基因组是相同的。然后我们将该基因组插入到山羊支原体(Mycloplasma capricolum)的细胞中。插入的基因组启动了这个细胞,使其显示出丝状支原体的表型。实际上,该合成的细胞除了其基因组是化学合成之外,与自然界的细胞完全一样。

问:请您简要介绍一下从事人造细胞研究的经过。

答:1995年的时候,我的团队第一次完成了流感嗜血杆菌(Haemophilus influenzae)基因组的完整测序。创造一个合成细胞的想法随着我们成功完成第二个基因组(生殖道支原体,Myclosplasma genitalium)的测序而产生。该基因组只有大约580kb长,是所有自由生存的物种中最小的基因组。我们对它究竟能小到多少并依然能维持自由生存的状态而好奇,于是“最小”基因组的概念就此提出。我们的研究发展成为创造一个合成的细胞,除此之外,这个细胞要能够刻画最小基因组的特征。从合成大片段的DNA到使合成的DNA启动一个细胞,这个还从未有过研究的分子生物学领域存在着诸多的挑战。通过大量的努力以及我的人才团队和他们独特的技能,我们成功地克服了这些挑战。

问:人工合成细胞研究的目的或意图是什么?你们研究的长期目标是什么?

答:我们合成细胞的工作已经产生了一个强大的分子生物学工具包,利用它将大大增强我们对生命机制的理解。例如,我们将能够确定每个基因的功能,并获得对细胞机制的一个全面的理解。我们的长期目标之一是能够对生命的进程数字化。利用一个计算机和机器人系统,我们就能够设计、合成并选择出具有最佳性能的合成细胞,这些细胞将能够被应用于医药、工业、能源和环境等多个方面。

问:有人说你们的研究将打开“潘多拉盒子”,甚至将创造出可能无法控制的新的物种。对这些说法您怎么看?

答:我们的研究从一开始就已经在处理与合成基因组学相关的伦理、法律和社会问题,并且一直非常积极主动地制定和实施适当的保障措施。就像每一种新技术一样,合成基因组学既有益处也有风险,但是在这种情况下,益处远远大于风险,这一点已经受到普遍的认同。

问:中国曾经参与了人类基因组测序,并且正在为动物和植物基因组学以及其它生命科学领域作出努力。对于中国科学家的努力,您有何评价?对中国同行您有什么建议吗?

答:中国科学家已经为并正在为一般的生物科学,特别是基因组学领域做出重大的贡献。我深信,未来,中国科学家也将在合成基因组学领域发挥重要的作用。(生物谷Bioon.com)

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