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华尔街转型走向生物技术中心

来源:科技日报 2009-01-20 16:59

随着金融危机的影响向实业渗透,美国生物技术产业也开始遭遇资金短缺的压力,生物技术公司的老总们也开始游说美国国会,希望能从美国救市经费中分一杯羹。

游说已经得到美国多数国会议员们的支持,华尔街所在地纽约市政府已经投入3500万美元,用来修建或修缮与生命科学有关的办公室或实验室,其中1/3用在了对布鲁克林实验室的修缮之中。纽约市政府还计划增加4800万美元的资金,将大约有50万平方米面积的布鲁克林军事基地改建成生物技术公司工作区,以打造生物技术中心,期望依靠生物技术产业恢复华尔街的元气。

你“延长跑道”了吗?

最近一段时间,在美国生物技术公司的老总们之间,见面的问候语都变成了“你延长跑道了吗”?听起来是不是有点摸不着头脑,其实这句问候语中的跑道,并不是指飞机起飞的航道,而是指公司资金用完的时间。“延长跑道”的意思是问候对方是否找到新的资金,解决公司经费短缺的现状,以维持公司的正常运行。

“延长跑道”成为流行问候语,表明在金融危机面前,作为将先进科学成果转化为临床应用的重要产业,美国许多生物技术公司也要直面这场风暴,面临资金严重短缺的危险。

而要“延长跑道”,生物技术公司们首选的对策就是裁员。在多伦多证券交易所上市的生物技术公司SemBioSysGenetics最近宣布,公司将辞掉30名工作人员,这占到了公司所有员工的2/5。该公司的主要业务是利用转基因红花为原料,开发生产胰岛素和其他药物的低成本技术。公司目前的资金非常紧张,即使辞去这么多员工,剩下的钱也只能维持到今年年中,但半年以后呢?

除了裁员,生物技术公司为了“延长跑道”,不得不取消某些研究和药物开发项目,有的公司甚至开始低价贱卖,近日,Avalon医药公司就以1000万美元的价格卖给了临床数据(ClinicalData)公司。

资金就是原材料

在金融危机爆发以前,因大多数药物的临床试验时间过长、且最后还不一定能成功,生物技术公司就已成为风险最大的股票板块。在金融危机爆发以后,股票投资者们风险意识越来越强了,因此生物技术公司的股票现在几乎成了无人问津的板块。到2008年10月9日,美国股市344家生物技术公司中的86家在纳斯达克的股价已经跌落到1美元以下,这个价格已经不能真正反映公司自身的市场价值了。

在这些1美元以下股价的生物技术公司中,基因破译公司(DeCodeGenetics)最为突出,这家公司在2008年的科研表现非常突出,发现了与癌症、心脏病和其他许多疾病有关的多种基因,但这些成绩并没有支持股价升值,该公司的股价竟然降到每股29美分,严重违背了公司真正的价值。这个股价剧烈跌降的表面原因好像是投资者们听说这家公司面临着研究经费短缺和背负了2.3亿美元债务的窘境,其实真正原因在于,这家公司的总部位于冰岛,冰岛是受此次金融危机影响最大的国家。目前基因破译公司也在寻求买家,希望能够有人接手。

在这场金融危机面前,只有美国最大的两家生物技术公司基因技术公司(Genentech)和安进公司(Amgen)因财力雄厚没有受到影响,股票价格在2008年一直保持平稳,没有剧烈下降,而且公司也有新产品上市,获得了较高的利润。

但是其他大多数生物技术公司,无论是几百家上市的公司,还是几千家没有上市的公司,在2008年几乎都没有赚到钱,目前只能靠那些有实力的投资商和大型药物公司提供的短期资金维持运行。由于生物技术公司开发药物的时间周期通常需要10年或更长时间,大约需要几亿甚至几十亿美元的研究经费。对于这些公司来说,资金就是一种原材料,对研发是否能够成功至关重要。而据一家投资银行最近公布的报告称,以目前生物技术公司的花钱速度,大约有113家上市公司的资金将维持不到一年的时间,占到所有上市公司的1/3。

而那些未上市的小型生物技术公司,由于风险太大,即使在经济繁荣期,也很难从相关部门获得金融贷款,一些小生物技术公司只有通过可兑换证券交易的形式获得资金。但是这种资金获得方式风险很大,一旦开发药物失败,公司将面临巨大的债务危机,2008年9月,AtheroGenics公司就遭遇了这种打击。该公司一种治疗心脏病的新药在临床试验中失败,欠下3050万美元的债务,结果公司另一种治疗糖尿病的药物也无法继续进行临床试验。在这种情况下,公司只好违背还债的约定,进入破产程序,目前正在寻求卖掉公司或公司正在开发的药物。

金融危机对生物技术公司的影响面非常广泛,现在许多套购保值基金已经开始撤出生物技术投资领域,一些基金公司不得不抛售股票,以弥补公司在其他领域遭受的损失或用来向基金客户返还资金。很显然,生物技术公司目前正在经历类似1998年和2002年的经费募集干旱期。

但是与1998年和2002年的情况不同,生物技术公司的这次干旱期除了金融危机的影响外,其他因素也在加剧这种困难。现在,美国食品和药物管理局对新药研发和上市的要求条件更加苛刻,需要的研发时间更长,经费更多,再加上民众对药物降价的呼声越来越高,这次的干旱期似乎来得更加凶猛。

据美国一家公司的统计,2008年生物技术公司只募集到56亿美元的资金,这个数目只有2007年的1/3,是自2002年以来募集资金最少的一年。

新药创新进入空白期

2009年,生物技术公司几乎不可能有新公司上市,因而无法通过上市募集到风险投资资金,而风险投资资金几乎是小公司最主要的启动资金。这表明,2009年几乎不会有新生物技术公司成立。而在金融危机阶段,那些有能力的投资者们往往比较现实,为了最快地实现回报,他们往往只将资金投向已经有药物进入人类临床阶段的公司,而那些旨在开发新药还在进行临床前试验的公司,几乎得不到投资者们的青睐了,这些已经上市的公司也必然面临募集资金的巨大压力。

这样的资金流向必将制约新药的创新,如Cytokinetics公司已经在2008年9月已停止了一项新药的实验研究,并辞退了45名相关研究人员。

随着资金募集越来越困难,许多生物技术公司面临着被低价收购的命运。这对于那些手里有现金而又急切需要新药补充的大型制药公司来说,可是千载难逢的好机会。据一家生物技术投资公司表示,现在美国的许多大型制药公司正坐在家里等这些生物技术公司的股票触底,然后选择有竞争性药物的实力公司,将他们低价购买。

Maxygen生物公司目前还有2亿美元现金,但公司上周宣布,将暂停公司一种保护癌症化疗病人感染的前沿药物的研发,推迟原计划即将进行的耗资1亿美元的临床试验。而且,由于公司目前的股票市值只有1.3亿美元,比公司的2亿美元现金还要少,严重违背了公司真正的价值,公司决定大幅裁减30%%的员工,甚至有可能卖掉公司。面对这种无法主宰自己命运的困境,许多公司为了自保,即使手头有一些现金,也不会马上用来研发,而是暂停某些重要的研发,凡此种种使得新药的创新能力进入前所未有的空白期。

抓住政府这根救命草

继美国三大汽车制造商之后,美国生物技术公司也在2008年12月初“拜访”了美国国会,希望寻求政府对生物技术产业伸出援手。生物技术公司希望美国政府能够对相关税收法规进行临时修改,将以前的税收优惠政策(生物技术在真正实现盈利前不用交税),改为直接为缺乏资金的公司提供现金。如果修改法案通过,生物技术产业将能够得到几十亿美元的现金,用于新药的研发。

这个消息对于那些面临严重现金短缺,因而不得不解雇员工、暂停新药研发甚至宣布破产的生物技术公司来说,无疑是雪中送炭。

美国民主党人士对这项提议非常支持,表示将在今后的一揽子经济刺激方案中突出这一建议。他们认为,技术和创新是美国经济增长的重要领域,也是美国劳动力就业增长最快的行业,应该被经济刺激方案重点考虑,特别是那些生活在美国费城等制药和生物技术公司集中地区的国会议员,对支持生物技术产业的救援行动非常赞成。

在寻求援助的说明中,生物技术公司将自己与汽车业、银行业以及其他寻求资助的产业划清界限,称自己代表着美国的竞争力和创新力,寻求援助的原因不是公司自身有什么制度瑕疵,而是生物技术产业周期长的产业特点,十年的产品开发时间需要大量的投资资金,但现在这种资金却难以募集到。该行业漫长开发周期这个弱点被描述成了寻求援助的突破点。

在美国目前的法律条款下,生物技术公司在实现盈利后,可以将盈利前的开发费用和其他开发损失作为成本,抵消一些税收。但现在,对急需现金的生物技术产业来说,这一税收优惠政策已经起不到多大作用了。因此,他们在援助方案的建议中希望政府能够放弃税收优惠,直接给公司提供资金援助,给每家需要援助的公司一年3000万美元的资金支持。

美国国会相关人士表示,他们将积极推动这项提议的通过,并将资金援助扩大到像生物技术行业一样需要时间和资金来开发新产品的其他产业。

但是该提议同时也受到一些国会议员的反对。他们认为,生物技术公司并没有提供大量的就业岗位,整个美国只有20万人从事该行业,而且许多生物技术公司的雇员只有几十个人,一个只有30人的研发公司不可能对美国经济产生刺激作用,因此也没有必要对其进行援助。

反对人士还认为,那些真正拥有医治前景新药的公司,即使很困难,也可以通过将产品专利或公司卖给大型制药公司来解决困难,而那些没有什么优势药物的公司,不帮助也罢。过去很多年来,生物技术因为风险太大而坏名远扬,许多公司尽管花了数亿美元的资金,最后却没有产品上市盈利。从上世纪70年代开始,美国生物技术产业大约花掉了美国1000亿美元的大量经费,而到2008年,只有个别公司实现盈利,整个行业还处在亏损之中。

虽然有各种反对声音,美国人认为生物技术产业已经是美国在世界上为数不多的具有领导地位的行业,这个领导地位必须牢牢保持,不能被别的国家赶超,而且毕竟为了许多新药还需要生物技术产业的整体进步,所以,该援助提案被国会通过的可能性很大。

金融重镇变身生物技术中心

最近在纽约,金融风暴发源地的华尔街所在地,建筑工人们正在为一座大楼的修缮工程紧锣密鼓忙碌着,纽约市政府希望将这座具有90多年历史的建筑———布鲁克林实验室建设成为纽约的新经济标志,成为“医治”金融危机的解药。

建于第一次世界大战的布鲁克林实验室,作为国际性艾滋病疫苗研究的总部,现在将首次对生命科学公司和组织开放,允许这些公司承租这座大楼的办公室,从事生命科学的相关研究,从而将其打造成生物技术中心。纽约市政府一直在努力降低该城市对华尔街的经济依赖,现在终于初见成果,生物技术中心运营而生了。

为了将纽约打造成生物技术中心,纽约市政府已经投入3500万美元,用来修建或修缮与生命科学有关的办公室或实验室,其中1/3用在了对布鲁克林实验室的修缮之中。市政府计划还将增加4800万美元的资金,将大约有50万平方米面积的布鲁克林军事基地改建成生物技术公司工作区。

之后,纽约市政府还将依托位于曼哈顿的纽约大学医学中心,花7亿美元打造东河生命科学园,该科学院将在纽约东部第28和第29大道之间,提供超过100万平方米的办公和试验空间,东河科学园将在2010年建成。长期以来,因为成本太高,美国的生物技术中心集中于波士顿和旧金山地区,许多生物技术公司将总部设在纽约,将大部分研发聚集在别的地区。作为拥有大量医学科学人才的纽约市来说,一直是一个遗憾。现在借着金融危机的“东风”,以前在推进工作中困难重重的纽约市政府终于达成夙愿,完成了纽约生物技术中心的启动工程。

现在纽约流行着这样一句玩笑,风险投资家们将从西海岸三大汽车制造商所在地向纽约进军,带着资金、管理经验和敞篷跑车来安家。

纽约市政府一直在致力于科技园的建立,但总是因为种种原因没有达成。像辉瑞等许多大公司将总部设在纽约,实验室却安在新泽西等地。目前实验室和总部都在纽约的最大生物技术公司是免疫克隆公司(ImCloneSystems),这家公司在2002年因为负责人内部股票交易丑闻,名声不好。纽约市政府首先将重点改造免疫克隆公司,将改革后的这家公司作为进驻科技园的首家企业。另外,布鲁克林实验室拥有最先进的艾滋病研究实验设备,这些优势必将吸引更多的资金和人才来到纽约科技园。

布鲁克林实验室将安装大约300万美元的科研新设备,这些资金是由比尔·盖茨基金会捐献的。实验室将与生物技术公司签订15年的长期低租金合约,目前虽只有30人到40人在这里工作,但相关官员表示,会继续吸引更多的人才来此就业。

另外,纽约市政府部门还将吸引各种学术会议在此召开,经常举办相关科研的学术论坛,将科技园打造成全面的学术圣地,并希望在未来成为纽约新的经济重地。(生物谷Bioon.com)

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