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人是早期灵长类动物与蛇“进化竞赛”的受益者

来源:TOM科技 2006-10-07 03:26

据生活科技网报道,化石样本和DNA分析表明,早在1亿年前哺乳动物首次进化时,蛇就出现并严重威胁着哺乳动物的生存。一项最新研究显示,蛇类与早期灵长类动物展开着“进化竞赛”,最终灵长类动物的视力有显著提高,增强了大脑组织发育。

这一观点是由美国加州大学人类学家林恩·伊斯贝尔提出的,她提出蛇与灵长类动物曾有一段长期的“亲密关系”,为了占上风,它们被迫互相不断进化形成新的特性。为了避免不被蛇捕食,早期哺乳动物在发育过程中逐渐形成了各种策略,一些动物发育了更强的嗅蛇能力,另一些动物则进化形成对有毒蛇液的免疫系统,而早期灵长类动物最终发育成较强的视觉,对色彩分辨较敏感,尤其形成了三维视觉空间,该特性对于近距离探测危险十分重要。

换句话讲,现代人类是这场“进化竞赛”中的受益者,人类继承了早期灵长类动物较强的视觉能力。早先科学家曾认为灵长类动物的视觉进化是在它们手臂协调眼睛捕捉昆虫、采摘果实或摇树时形成的,近期他们通过神经系统学研究开始对原先的观点产生置疑。伊斯贝尔说,“灵长类动物行走路线特殊,它们较强的视力可探测到蛇。”纽约科内尔大学进化生物学家和蛇类专家哈利·格林称,伊斯贝尔的这一新观点是生物进化研究领域的一剂强心针。据了解,伊斯贝尔的研究现发表在7月出版的《人类进化杂志》上。

在蛇与灵长类动物的进化竞赛中,灵长类具有的三维视觉,而蛇在进化过程中也有明显变化。早期蛇的捕猎方式与大蟒蛇相似:突然袭击和缠绕导致猎物窒息。随着灵长类视觉增强及其他动物的不断进化,蛇逐渐形成了新的捕食武器——毒液。这是0.6亿年前蛇进化历程上的一个重要里程碑。

科内尔大学蛇类专家格林称,这项研究对人类进化发展也颇有意义,它表明避免被掠食性在人类进化发展中扮演着重要角色。如果蛇与灵长类动物的进化有密切联系,将会解释更多的东西。他说,“进化过程中人与蛇形成的特殊关系,将解释人类对蛇表现出极端的态度,如有人将蛇奉若神明,或对它们产生极端恐惧。”

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